Une startup française lève des fonds pour développer des voiles solaires

WASHINGTON – Une startup française a levé un premier cycle de financement pour commencer à tester des voiles solaires qui, selon elle, peuvent réduire considérablement le coût des missions dans l’espace lointain.

Gama, basée à Paris, a annoncé le 22 mars qu’elle avait levé 2 millions d’euros (2,2 millions de dollars) en financement de démarrage pour commencer à travailler sur des voiles solaires, y compris une mission de démonstration qu’elle prévoit de lancer en octobre. Le financement est venu de la banque publique d’investissement française BPI, de l’agence spatiale française CNES et de plusieurs investisseurs privés.

Le financement permettra à la société de terminer son premier vaisseau spatial, Gama Alpha, dont le lancement est prévu en octobre dans le cadre d’une mission de covoiturage SpaceX. Le cubesat de six unités, utilisant un bus fourni par NanoAvionics, testera le déploiement d’une voile solaire d’une superficie de 73,3 mètres carrés.

Andrew Nutter, co-fondateur de Gama, a déclaré dans une interview que l’objectif principal d’Alpha est de tester le mécanisme de déploiement de la voile. “Nous utilisons une solution de voile tournante”, a-t-il déclaré, ralentissant la rotation du satellite et utilisant la force centrifuge pour déployer la voile. “Cela nous permet plus tard d’avoir des surfaces beaucoup plus grandes et de réduire les coûts.”

La technique élimine le besoin de bômes pour déployer et stabiliser la voile. LightSail 2, une démonstration de voile solaire par The Planetary Society lancée en 2019, a utilisé des barrages pour déployer sa voile. “Nous avons essayé d’apprendre autant que possible de ce qu’ils ont fait et de voir où nous pouvons améliorer les choses”, a-t-il déclaré.

Alpha ne générera aucune poussée mesurable en raison de la traînée atmosphérique de son orbite basse. “Nous serons lancés à 550 kilomètres, ce qui sera trop bas pour vraiment pouvoir prouver la poussée de manière significative”, a-t-il déclaré. Une deuxième mission, dont le lancement est prévu début 2024, se rendra sur une orbite supérieure d’au moins 800 kilomètres pour générer de la poussée et tester les commandes de la voile.

Gama pense que ses voiles peuvent aider les agences spatiales à développer des missions à faible coût en tirant parti de la capacité des voiles à générer une poussée continue sans propulseur. “La vision est de réduire considérablement le coût de l’exploration de l’espace lointain”, a déclaré Nutter. L’accent est mis sur les missions scientifiques, a-t-il dit, “car il y a encore des budgets importants pour l’exploration scientifique, surtout si vous pouvez réduire le coût de 10, 50, 100 fois”.

Les premières cibles des missions propulsées par les voiles de Gama incluent les engins spatiaux allant vers Vénus ou vers les astéroïdes. La feuille de route des missions de l’entreprise comprend une mission appelée Gamma qui se rendrait sur Vénus dès 2024. “Vénus est une sorte d’étoile polaire pour l’entreprise et cela nous excite beaucoup”, a-t-il déclaré, “mais je pense que nous devrons nous adapter aux opportunités lorsque nous en discutons avec nos partenaires scientifiques.

La société étudie également les applications commerciales de ses voiles solaires. De telles voiles, a-t-il dit, pourraient permettre aux engins spatiaux de s’asseoir au-dessus des pôles ou d’opérer sur des orbites géostationnaires “déplacées” un peu au-dessus ou en dessous de l’arc géostationnaire.

Nutter et ses deux co-fondateurs, Louis de Gouyon Matignon et Thibaud Elziere, ont tiré parti de leurs contacts d’entreprises passées dans d’autres secteurs pour aligner ce premier cycle de financement. “L’objectif pour nous était simplement de trouver un groupe de personnes que nous considérons comme des amis qui ont créé des entreprises dans le passé et qui sont très enthousiastes à propos de l’espace et de ce que nous essayons de réaliser”, a-t-il déclaré.

Il a déclaré qu’il devenait plus facile pour les startups spatiales en Europe de lever des fonds à mesure que le financement en capital-risque augmentait, créant de nouvelles opportunités. “En termes d’ingénieurs, la France et l’Europe ont un énorme vivier de talents”, a-t-il déclaré. “Si vous comparez les coûts à un ingénieur en Californie, c’est une fraction du coût.”

“Il y a beaucoup plus d’opportunités commerciales et d’énormes quantités de fonds qui arrivent en Europe”, a-t-il déclaré. “La collecte de fonds au-delà d’un certain niveau est toujours difficile, mais je suis très confiant que nous continuerons à collecter des fonds.”

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