Les dents de singe modernes pourraient détenir le secret de l’ancienne société humaine

Les macaques de L’île japonaise de Koshima est un groupe intelligent. Bien connus pour effectuer des tâches remarquablement complexes, telles que laver les patates douces et filtrer le blé du sable dans l’eau de mer, ils ont même été aperçus en train d’attraper des poulpes vivants dans la mer.

Au cours d’observations continues, les compétences uniques des macaques se sont rapidement répandues dans la population et ont fourni certaines des premières preuves des habitudes locales chez les animaux.

J’ai récemment visité l’Institut de recherche sur les primates de l’Université de Kyoto pour étudier les restes de dents de macaques décédés naturellement sur l’île de Koshima, l’un des sites primatologiques les plus anciens au monde.

Cela faisait partie d’un projet de création d’une base de données sur l’usure des dents et les maladies dentaires chez les primates sauvages – mais j’ai très vite remarqué quelque chose d’extrêmement inattendu. Tous les macaques décédés avaient une usure dentaire identique – et très inhabituelle – pour un primate. Et non seulement cela, cela semblait remarquablement similaire à l’usure des dents que l’on trouve couramment dans les échantillons de fossiles d’hominidés (les humains et nos ancêtres étroitement apparentés). Je savais que je devais enquêter plus avant.

Grâce à des collaborations avec des primatologues locaux et des experts dans l’étude des caractéristiques microscopiques sur les surfaces dentaires, nous avons étudié plus en détail les restes dentaires de 32 individus, en enregistrant l’usure globale des dents, les fractures et les pathologies. Cela nous a permis de comparer directement les caractéristiques de la surface de la dent avec des exemples publiés dans des fossiles d’hominidés.

Similitudes dentaires surprenantes

macaque japonais.Mochida Masashi / 500px/500px/Getty Images

On pense que les rainures en « cure-dents » sur les dents arrière et les grandes rayures verticales sur les dents avant sont uniques aux hominidés, et très probablement causées par l’utilisation d’outils distinctifs. Les marques sont utilisées comme preuve des premières formes d’habitudes culturelles identifiées au cours de l’évolution humaine.

Mais comme mes collègues et moi avons trouvé ces mêmes types d’usure dentaire inhabituelle dans les dents préservées des macaques sauvages décédés de Koshima, nous avons tenté d’expliquer les similitudes en utilisant une combinaison de littérature abondante et d’observations de terrain en cours.

Dans les échantillons d’hominines fossiles, les grandes égratignures sur les dents de devant sont généralement considérées comme étant causées par un type de comportement appelé « bourrer et couper » dans lequel un objet, tel qu’une peau d’animal, est maintenu entre les dents de devant et un outil en pierre utilisé. pour découper des portions.

Le contact accidentel de l’outil en pierre avec l’extérieur des dents de devant provoque les marques, et il est suggéré qu’en étudiant l’orientation et la concentration des rayures dans différentes zones de ces dents, un aperçu de la droiture ou de la gaucherie peut être glané.

De même, étant donné que des rainures en “cure-dents” se forment généralement entre les dents arrière et que de longues rayures parallèles et minces se trouvent souvent dans ces rainures, on a longtemps considéré que ces rainures devaient être causées par un outil placé dans l’espace entre les dents et reculé à plusieurs reprises. et vers l’avant pour enlever les débris alimentaires ou atténuer l’inconfort (d’où le nom de rainures de cure-dents).

Les dents de primate pourraient nous aider à comprendre les hominines archaïques.Wong Fok Loy/EyeEm/EyeEm/Getty Images

Mais il n’y a aucune preuve de ces types d’utilisation d’outils chez les macaques de l’île de Koshima, ni même de tout comportement pouvant être considéré comme une utilisation habituelle d’outils. Au lieu de cela, cette usure est probablement causée par la consommation de crustacés et par la mastication et la consommation accidentelles de sable. Les macaques ont été fréquemment observés en train de ramasser de la nourriture sur les plages de sable – et malgré leurs tentatives pour laver le sable, certains se font encore mâcher car il y a du sable dans leurs excréments.

Les crustacés sont également régulièrement consommés et les macaques utilisent leurs dents de devant pour les déloger des rochers et en retirer le contenu. Ces comportements provoquent probablement cette usure extrême, due au sable, aux coquilles dures et à la roche qui entrent régulièrement en contact direct avec différentes surfaces dentaires.

Il est facile d’imaginer à quel point de larges égratignures parallèles peuvent se former en mordant des aliments recouverts de sable ou en tentant de déloger et de consommer des coquillages sans outils.

La raison pour laquelle les rainures radiculaires et les marques à l’intérieur des rainures devraient se former sur les dents arrière lorsque du sable ou du gravier est mâché nécessite des recherches supplémentaires, mais est probablement due au passage de petites particules dures sur ces surfaces pendant le cycle de mastication et pendant la déglutition.

Implications pour l’évolution humaine

Macaque japonais dans une source chaude.mochida1970/Moment/Getty Images

Ainsi, il semble que la mastication normale et la transformation des aliments peuvent provoquer ces types d’usure sans qu’il soit nécessaire d’en déduire une utilisation complexe et habituelle des outils.

Et comme il existe encore plus de similitudes dentaires entre les échantillons d’hominines fossiles et ce groupe de macaques au niveau microscopique – ainsi que des taux élevés d’écaillage des dents, une usure globale extrême des dents et l’aspect biseauté des dents de devant – il faut considérer qu’il y a est une cause courante qui n’a rien à voir avec l’utilisation d’outils.

Bien sûr, il est vrai que les humains utilisent des outils depuis longtemps, comme en témoigne le nombre important d’outils en pierre trouvés tout au long de l’évolution humaine. Mais cela ne signifie pas qu’ils étaient responsables de l’usure inhabituelle constatée sur les dents des hominidés.

En fait, il existe de plus en plus de preuves de la mastication du sable, et on pense également que des mollusques marins ont été consommés. Si l’usure des dents des homininés fossiles est causée par le comportement alimentaire, une étude plus approfondie de l’usure de leurs dents peut donner un aperçu vital des changements alimentaires et comportementaux au cours de l’évolution humaine. Et l’étude des primates vivants aujourd’hui pourrait continuer à offrir des indices cruciaux qui ont été négligés dans le passé.

Cet article a été initialement publié le La conversation par Ian Towle à la London South Bank University. Lis le article original ici.

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