La première voûte nucléaire géologique profonde au monde stockera des déchets radioactifs en Finlande pendant 100 000 ans

Avant même que la Russie n’envahisse l’Ukraine, le monde était au bord d’une crise énergétique. Alors que les pays s’efforcent de fixer des objectifs ambitieux de neutralité carbone, on ne sait toujours pas comment ces objectifs seront atteints, car l’empressement à sortir du charbon et d’autres combustibles fossiles est loin d’être égalé par une capacité équivalente à le remplacer par des sources d’énergie propres et bon marché. À la lumière du changement géopolitique qui s’est produit autour de l’énergie au cours du mois dernier, avec des pays qui évitent le pétrole et le gaz russes mais qui ont besoin de sources de remplacement – et ne veulent pas revenir à une dépendance à long terme sur le charbon – le débat autour de l’énergie nucléaire a relancé. Sauf que cette fois, il y a encore plus de raisons d’être en faveur de la source d’énergie toujours controversée que contre.

Les principaux arguments anti-nucléaires incluent le risque d’accidents mortels, l’accès accru aux matériaux qui pourraient être utilisés pour fabriquer des armes nucléaires et l’absence de méthode d’élimination sûre des déchets nucléaires. Cependant, ce dernier pourrait bientôt être fortement repoussé, alors que la première installation d’élimination permanente des déchets nucléaires au monde se prépare à ouvrir en Finlande.

Le dépôt de combustible nucléaire usé d’Onkalo se trouve sur une île appelée Olkiluoto sur la côte sud-ouest de la Finlande, à un peu plus de trois heures de route d’Helsinki. Il y avait déjà deux réacteurs nucléaires en activité sur Olkiluoto, et après plus d’une décennie de retards, un troisième a finalement lancé la production d’essai à 0,1 gigawatt plus tôt ce mois-ci, visant à atteindre sa pleine capacité de 1,6 GW d’ici juillet. Une fois que cela se produira, l’énergie nucléaire représentera plus de 40 % de la production totale d’électricité de la Finlande, ce qui la placera encore plus haut par rapport à sa place actuelle sur la liste des meilleurs pays au monde pour la dépendance à l’énergie nucléaire.

Chaque statistique concernant l’évolution du stockage et son fonctionnement est plus hallucinante que la précédente.

Voici le principe de base : les barres de combustible usé des réacteurs nucléaires seront enfermées dans des couches de divers matériaux avant d’être descendues dans des tunnels à 430 mètres (1 411 pieds, à peu près à la hauteur de l’Empire State Building en comptant sa flèche) sous terre, où ils seront en toute sécurité se décomposent en 100 000 ans, la durée pendant laquelle les déchets nucléaires restent toxiques.

C’est vrai que c’est assez difficile à comprendre.

Le projet est en chantier depuis plus de 25 ans, depuis que Posiva, l’entreprise qui en est le fer de lance, a commencé à chercher un site adéquat en Finlande au milieu des années 1990. Olkiluoto a été choisi en raison de sa position à mi-chemin entre deux lignes de faille géologiques (pas qu’il y ait beaucoup de probabilité qu’un tremblement de terre se produise ; les géologues affirment que le substratum rocheux sur lequel repose la région “a été principalement stable au cours des derniers milliards d’années”), et parce que cela le substratum rocheux est composé d’un type de roche appelé gneiss qui est presque impossible à pénétrer dans l’eau.

C’est important parce que, comme l’a dit Sarah Hirschorn, directrice des géosciences de la Société canadienne de gestion des déchets nucléaires, La science“La seule façon pour les choses de se déplacer du dépôt vers la surface et d’avoir un impact sur les gens est d’être transportée par l’eau.”

Outre la roche, il y aura de multiples autres barrières entre les barres de réacteur enterrées et le monde extérieur (y compris toute eau qui pourrait pénétrer dans les tunnels). Les robots scelleront les tiges à l’intérieur des bidons en fonte, qui à leur tour iront dans des bidons en cuivre. Les machines injecteront du gaz argon entre les deux canisters fournir une atmosphère inerte, unEt le fût de cuivre sera fermé par soudure. 30 à 40 fûts de cuivre iront dans un trou géant, qui sera scellé avec une argile appelée bentonite, puis scellé à nouveau avec du béton.

Il semble donc que ce truc ne va nulle part, du tout, jamais, pour le reste du temps, ce qui est exactement le but.

Représentation artistique de l’aménagement souterrain de l’installation d’Onkalo. 1 crédit

Cependant, une question, abordée dans un documentaire sur les implications éthiques du projet appelé Dans l’éternité, est de savoir comment faire en sorte que les générations futures éloignées ne soient pas lésées par les déchets. Comment communiquer son danger sans savoir si, dans disons 85 000 ans, les humains parleront et liront encore le langage de la même manière que nous le faisons actuellement ? Les images noires et jaunes de crânes et d’os croisés ne suffiront pas non plus (en plus, de quoi seraient-ils faits pour s’assurer qu’ils dureraient 100 000 ans ?).

Bien qu’il semble peu probable que les générations futures fouinent à des centaines de mètres sous terre, qui peut dire quels types de technologies inimaginables existeront d’ici là ? Il y a 200 ans, une fraction de la durée dont nous parlons ici, l’idée de technologies désormais courantes comme les smartphones était inconcevable ; de même, nous ne pouvons même pas commencer à imaginer à quoi ressembleront l’humanité et la civilisation dans 500 fois plus longtemps. Dans tous les cas, comment notre génération remplira-t-elle son obligation morale de protéger les futurs humains de nos déchets toxiques ?

Ironiquement, c’est la même question qui se pose autour du changement climatique et des émissions de carbone (bien que 100 000 ans soit une échelle totalement différente), les phénomènes mêmes que l’énergie nucléaire pourrait aider à atténuer. Et selon de nombreuses estimations, le nucléaire volonté être nécessaire pour atténuer nos problèmes d’énergie, même si c’est une solution dont les avantages viendront avec leur propre ensemble de coûts.

Dans son excellente pièce pour La science, Sedeer El-Showk a souligné l’importance du climat politique et de la culture finlandaise non seulement pour lancer le projet Onkalo, mais aussi pour le mener à son terme. “En Finlande, il y a un très haut niveau de confiance dans la science et dans les autorités”, a déclaré Matti Kojo, chercheur en sciences politiques à l’Université de Tampere en Finlande, à El-Showk. “Si l’autorité nationale déclare que le dépôt est sûr, elle n’a pas à s’en inquiéter.” C’est malheureusement loin de la réalité aux États-Unis et dans de nombreux autres pays. En fait, une initiative similaire au Nevada appelée Yucca Mountain est embourbée dans une controverse politique depuis 35 ans.

Les scientifiques, les ingénieurs, les sociétés énergétiques et les gouvernements seront aux prises avec les coûts et les avantages de l’énergie nucléaire pendant des décennies, et malgré l’urgence croissante, il reste à voir si elle finira par triompher en tant que source d’énergie durable. En attendant, bravo à la Finlande pour avoir été la première à faire un grand pas en avant ; l’installation d’Onkalo est en construction et devrait entrer en service en 2024.

Crédit d’image : Posiva

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