La NASA retarde le retour des échantillons de Mars et passe à l’approche à deux atterrisseurs

WASHINGTON – La NASA prévoit de retarder la prochaine phase de sa campagne de retour d’échantillons sur Mars et de diviser une mission d’atterrisseur en deux engins spatiaux distincts afin de réduire le risque global du programme.

Lors d’une réunion du 21 mars du Conseil des études spatiales des académies nationales, Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la NASA pour la science, a révélé que la NASA et l’Agence spatiale européenne avaient convenu de réviser le calendrier et la conception des missions à venir qui renverraient des échantillons mis en cache par le Rover de persévérance vers la Terre.

Les plans originaux prévoyaient le lancement d’un atterrisseur de récupération d’échantillons dirigé par la NASA et d’un orbiteur de retour terrestre dirigé par l’ESA en 2026. L’atterrisseur, utilisant un rover construit par l’ESA, collecterait les échantillons mis en cache par Persévérance et les chargerait dans une fusée appelée le Mars Ascent Vehicle (MAV), qui les lancerait en orbite. L’orbiteur, utilisant un système de collecte fourni par la NASA, rassemblerait les échantillons et les ramènerait sur Terre en 2031.

Un examen indépendant a cependant recommandé en novembre 2020 que la NASA reporte ces futures missions à 2027 ou 2028 pour fournir un calendrier de développement plus raisonnable. Une autre recommandation du groupe d’experts était que la NASA étudie la possibilité de transformer le vaisseau spatial unique Sample Retrieval Lander en deux atterrisseurs distincts, l’un transportant le rover et l’autre le MAV.

Zurbuchen a déclaré au Space Studies Board que la NASA et l’ESA avaient convenu de diviser l’atterrisseur de récupération d’échantillons en deux atterrisseurs, qui seraient désormais lancés en 2028. «L’analyse de phase A a démontré que, franchement, l’atterrisseur unique rompt l’héritage d’entrée, de descente et d’atterrissage. C’est en fait à haut risque », a-t-il déclaré.

L’approche à un seul atterrisseur nécessiterait un bouclier thermique plus grand, estimé à 5,4 mètres de diamètre, qui à son tour nécessiterait un carénage de charge utile plus grand pour la fusée qui le lancerait. La conception avait également des capacités d’entrée, de descente et d’atterrissage «non prouvées» et nécessiterait une propulsion électrique sur la scène de croisière pour augmenter ses performances de charge utile.

Une approche à double atterrisseur, a-t-il dit, pourrait utiliser le même système d’atterrissage utilisé par Perseverance et, avant cela, Curiosity. “Il peut être achevé dans les années 20, comme nous le souhaitons”, a-t-il déclaré, et évite la complexité d’une conception plus large.

La NASA et l’ESA ont convenu d’adopter l’approche ainsi qu’un calendrier qui retarderait les lancements des deux atterrisseurs à 2028. L’Earth Return Orbiter serait lancé en 2027 et les échantillons reviendraient sur Terre en 2033 selon ce calendrier révisé.

Zurbuchen a déclaré qu’un atterrisseur, surnommé SRL1 et transportant le MAV et un bras robotisé pour le transfert d’échantillons, serait construit par le Jet Propulsion Laboratory en raison de “criticité et intégration”. La NASA n’avait pas encore décidé qui construirait le deuxième atterrisseur, SRL2, qui transportera le fetch rover. La décision, a-t-il dit, interviendrait en juin, lorsque la mission atteindrait une étape programmatique appelée point de décision clé B.

Il n’a pas discuté des implications financières des changements de calendrier ou de conception. Peu de temps avant le lancement de la mission Mars 2020 transportant le rover Persévérance, les responsables de la NASA et de l’ESA ont estimé que la campagne globale de retour d’échantillons sur Mars coûterait au moins 7 milliards de dollars. La NASA ne fera pas d’estimations formelles des coûts de ses futures missions d’atterrisseur avant l’examen ultérieur du point de décision clé C, bien que la proposition de budget de l’exercice 2023 de l’agence, qui doit être publiée le 28 mars, puisse contenir des détails supplémentaires.

Un facteur qui complique les plans de retour d’échantillons sur Mars est le retard de la mission du rover ExoMars de l’ESA, qui devait être lancée en septembre jusqu’à ce que l’agence suspende son partenariat avec Roscosmos au début du mois après l’invasion de l’Ukraine par la Russie. L’ESA envisage maintenant des options pour aller de l’avant avec la mission qui retarderait son lancement à au moins 2026.

Les responsables de l’ESA ont déclaré le 17 mars que ces options pourraient inclure un partenariat renouvelé avec la NASA. Zurbuchen a fait allusion à ces commentaires dans ses remarques lors de la réunion, mais n’a pas précisé le rôle de la NASA dans ExoMars. “Nous avons beaucoup de discussions avec nos collègues européens qui peuvent ou non affecter certaines des discussions ici liées à ExoMars”, a-t-il déclaré. “C’est à eux d’en parler.”

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