La Grande Barrière de Corail australienne subit le 6e événement de blanchiment de masse

SYDNEY, Australie – Une vaste étendue de la Grande Barrière de Corail a été touchée par un sixième événement de blanchiment de masse, a annoncé vendredi l’autorité du parc marin, une étape alarmante pour la merveille corallienne qui souligne la menace persistante du changement climatique et des émissions de gaz à effet de serre. .

Les scientifiques du gouvernement qui ont utilisé des hélicoptères et de petits avions pour inspecter 750 récifs distincts sur des centaines de kilomètres la semaine dernière ont découvert un blanchissement sévère parmi 60% des coraux.

Des événements de blanchissement se sont produits au cours de quatre des sept dernières années, 2022 offrant une première inquiétante – un blanchissement de masse en une année de La Niña, lorsque davantage de pluie et des températures plus fraîches étaient censées offrir un moment de répit aux coraux sensibles pour récupérer.

“Nous constatons que les récifs coralliens ne peuvent pas faire face au taux actuel de réchauffement et à la fréquence des changements climatiques”, a déclaré le Dr Neal Cantin, un biologiste des coraux qui a dirigé l’une des équipes observant l’état du récif. “Nous devons ralentir ce taux de réchauffement aussi vite que possible.”

Le blanchissement des coraux est souvent appelé un système d’alerte au changement climatique, un canari dans la mine de charbon d’une terre en difficulté. Cela indique que les coraux subissent un stress intense de la part des eaux qui les entourent, qui se réchauffent régulièrement. L’année dernière, les scientifiques ont enregistré l’année la plus chaude jamais enregistrée pour les océans du monde – pour la sixième année consécutive.

Tout d’abord, le stress apparaît sur les récifs coralliens dans des couleurs vives, presque néon, car le corail, qui est un animal, expulse les algues qui vivent à l’intérieur et fournit de la nourriture au corail. Les coraux deviennent blancs comme des os mais peuvent encore récupérer si les températures se refroidissent pendant une période suffisamment longue.

Les scientifiques rapportent cependant que cela est devenu de plus en plus rare. Entre 2009 et 2019, une étude approfondie de l’année dernière a révélé que 14% des récifs houillers du monde ont été perdus.

Le long des 1 500 miles de la Grande Barrière de Corail – un écosystème magnifique qui peut être vu de l’espace – il y a encore de grandes sections saines de coraux, avec des requins, des tortues, des raies et des poissons de la couleur des crayons.

Mais tout au long de la merveille naturelle, il y a aussi des signes de dégâts. Les blocs de cimetières sous-marins, avec des champs gris de coraux morts et cassants couverts de mèches d’algues laides, ont grandi à chaque blanchissement de masse depuis le premier en 1998.

En Australie, ce déclin est devenu de plus en plus politisé. Le gouvernement du Premier ministre Scott Morrison, qui n’a pas fait grand-chose pour réduire la dépendance ou les exportations de combustibles fossiles du pays, a poussé à plusieurs reprises les Nations Unies à défier ses propres avis scientifiques et à empêcher le récif d’être placé sur une liste des sites du patrimoine mondial en voie de disparition.

Au lieu de poursuivre agressivement les réductions d’émissions, l’Australie a investi des centaines de millions de dollars dans des projets de longue haleine qui visent à aider le récif en nettoyant le ruissellement agricole, en tuant les espèces envahissantes ou en trouvant et en cultivant les espèces de coraux les plus résistantes à la chaleur.

Les manifestations climatiques à travers le pays se sont également intensifiées, certaines dirigées par des enfants, d’autres par des militants qui ont tenté de bloquer les trains et la circulation.

Des scientifiques de l’ONU sont actuellement en Australie pour vérifier l’état du récif. Le Dr Cantin a déclaré qu’il les avait rencontrés vendredi après-midi et leur avait expliqué ce que les sondages avaient révélé.

L’image du récif (et de sa gestion par l’Australie) risque d’être gravement ternie si les Nations Unies suggèrent qu’il se dirige lentement vers l’extinction. Mais les dommages causés aux récifs du monde vont bien au-delà des menaces pour le tourisme ou la réputation d’un pays.

Alors que les récifs coralliens couvrent une infime partie du fond de l’océan, ils soutiennent collectivement environ 2,7 billions de dollars par an en biens et services dans le monde, selon un récent rapport de l’International Coral Reef Initiative. Leurs poissons fournissent de la nourriture à des centaines de millions de personnes dans le monde – et en Australie et ailleurs, ils offrent une protection contre les violentes tempêtes qui deviennent également plus fréquentes avec le changement climatique.

Le Dr Cantin s’est dit particulièrement déçu par l’empreinte spatiale des dégâts de blanchissement de cette année. Les récifs plus proches du rivage ont connu le blanchissement le plus extrême, mais il a déclaré que le blanchissement semblait couvrir une zone plus large que les épidémies consécutives en 2016 et 2017.

Il a dit que c’était le produit d’un été qui a commencé tôt.

“En décembre, nous étions déjà plus chauds que les maximums historiques d’été de février”, a-t-il déclaré. Il y a eu une période de refroidissement en février, a-t-il ajouté, mais les deux dernières semaines de ce mois ont vu peu de pluie et une chaleur continue.

“Avec la fréquence des gros étés stressants, nous avons surveillé le blanchiment presque chaque année”, a-t-il déclaré. “Nous sommes dans une période préoccupante.”

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