Des bombes volantes de la taille d’une baguette sont sur le point d’entrer en service en Ukraine

JAVELIN ANTI-CHAR les missiles fournis à l’Ukraine par l’Amérique imposent un lourd tribut aux forces russes. Aujourd’hui, les Américains envoient un lot de 100 armes portatives quelque peu différentes, ce qu’on appelle des munitions vagabondes. La différence est qu’avec un Javelin, vous devez choisir la cible avant de lancer le missile. Avec une munition qui traîne, ce n’est pas le cas. Au lieu de cela, vous pouvez le faire voler dans un environnement riche en cibles et choisir le plus riche du lot à attaquer.

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Le Javelin, successeur moderne du Bazooka, pèse 20 kg avec son lanceur et peut frapper quelque chose jusqu’à 4 km. Switchblade, comme on appelle la munition vagabonde en question, est plus subtile. La version la plus susceptible d’être livrée (bien que personne ne le confirme) ne pèse que 2,5 kg, mais a une autonomie de 10 km. Bien qu’il ne puisse pas pénétrer le blindage des chars, son ogive de la taille d’une grenade est efficace contre les véhicules non blindés et les groupes de troupes. Que, comme Nick Reynolds, analyste chez RUSI, un groupe de réflexion sur la défense britannique, observe qu’ils peuvent être utilisés en particulier contre des batteries d’artillerie, qu’il s’agisse de canons ou de lance-roquettes, qui sont des cibles «plus faciles» que les chars. Cela peut être de plus en plus important car les villes ukrainiennes sont soumises à de lourds bombardements d’artillerie.

Comme Javelin, Switchblade est lancé à partir d’un tube. Mais plutôt que d’être une fusée élégante capable de voyager de manière supersonique, c’est un avion miniature – un drone – avec des ailes qui se déploient après le lancement (d’où son nom) et une hélice électrique qui le propulse tranquillement à 100 km/h pour un vol qui peut durer jusqu’à 15 minutes. Il est contrôlé à l’aide d’une tablette qui affiche les vidéos d’une caméra optique et d’une caméra thermique infrarouge qui se trouvent à bord de l’engin. Lorsque l’opérateur repère une cible, il la verrouille et le drone accélère vers elle jusqu’à 160 km/h, la poursuivant automatiquement s’il prend des mesures d’évitement.

Robert Bunker, directeur de la recherche et de l’analyse chez C/O Futures, un cabinet de conseil en sécurité basé en Californie, affirme que la précision ainsi offerte permet à Switchblade de se concentrer sur des cibles de grande valeur : pas seulement l’artillerie, mais les quartiers généraux et les véhicules de commandement des unités d’artillerie. La vue rapprochée fournie par la caméra et l’imageur thermique signifie que les cibles peuvent être choisies avec soin.

De plus, si l’opérateur se rend compte qu’une erreur a été commise alors que le drone se rapproche, l’attaque peut être annulée et l’arme renvoyée dans le ciel jusqu’à ce qu’une autre cible soit identifiée. Cela donne à Switchblade un avantage sur un autre type de drones armés. Ceux-ci, sous la forme de Bayraktar porteurs de missiles TB2 drones de Turquie, ont aidé l’Ukraine à monter sa défense dans les premières phases de la guerre. Mais ils ont la taille d’un avion léger et nécessitent une infrastructure de soutien considérable, comme des pistes et des installations de ravitaillement. Un Switchblade, en revanche, peut être transporté dans un sac à dos (il a à peu près la taille d’une baguette) et déployé chaque fois que nécessaire. Il est également moins cher, beaucoup plus facile à distribuer et peut être utilisé avec une formation minimale.

Bien que des milliers de Switchblades aient été utilisés en action par les forces américaines en Irak et en Afghanistan depuis leur introduction en 2011, ils ont jusqu’à présent volé sous le radar métaphorique ainsi que physique. Aucune vidéo n’a été publiée d’eux au combat. Et ils n’ont été exportés qu’en Grande-Bretagne, probablement l’allié le plus fiable de l’Amérique.

L’Ukraine, cependant, est bien préparée à les utiliser. Ses planificateurs militaires se sont rendus compte il y a quelque temps que les munitions traînantes pouvaient être un égaliseur efficace pour un petit pays menacé par un grand voisin. En 2017, le gouvernement a signé un accord avec BM Group, une société d’électronique polonaise, pour acheter des fournitures de son Warmate lancé par catapulte, qui a un poids de 5,3 kg et une portée de 15 km, bien que des problèmes juridiques aient interféré avec son déploiement prévu l’année dernière, et s’il est maintenant utilisé est pas des informations publiques. Néanmoins, en décembre, le ministère de la Défense a annoncé que des unités spécialisées dans les munitions de vagabondage seraient formées au sein de l’armée ukrainienne, pour faire partie des « brigades du futur ».

En plus de tout cela, plusieurs entreprises ukrainiennes développent des vagabonds. Le projet le plus avancé est dirigé par Athlon Avia, l’une des nombreuses entreprises qui ont vu le jour pour aider les forces armées avant, pendant et après la crise de Crimée de 2014. Depuis lors, Athlon est devenu un fabricant de drones à part entière, et l’un des ses produits, la ST-35, est une munition vagabonde. Cette arme a passé des tests en vol avec l’armée ukrainienne en 2020, bien qu’elle n’ait pas encore été déployée ou non.

le ST-35 est lancé d’une manière inhabituelle. Au lieu d’être tiré depuis le sol, il est emporté par un drone multicoptère qui, après l’avoir relâché, agit alors comme un lien de communication. Cela donne une portée de contrôle efficace de 30 km.

Trois autres entreprises ukrainiennes—Adrones, CDET et Cobra – travaillent également sur l’idée, et bien qu’aucun ne disposait d’un système déployable au début de la guerre actuelle, l’expérience a montré que les armuriers ukrainiens excellaient dans l’improvisation et dans la production rapide de produits utilisables dans des conditions difficiles. Les armes qui offrent le potentiel de frapper sans être vues à longue distance, qu’elles soient fournies d’Amérique ou de Pologne ou à la hâte d’ateliers locaux, sont particulièrement précieuses. Leur succès peut également donner un aperçu de l’importance qu’ils pourraient avoir dans les guerres futures.

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Cet article est paru dans la section Science et technologie de l’édition imprimée sous le titre “Vagabonder avec intention”

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