De nouvelles recherches sur des souris suggèrent que la maladie d’Alzheimer est liée au rythme circadien

Une bonne nuit de sommeil a toujours été liée à une meilleure humeur et à une meilleure santé. Aujourd’hui, les scientifiques ont encore plus de preuves de la quantité de sommeil – et plus précisément de notre rythme circadien, qui régule notre cycle de sommeil – qui est lié à certaines maladies, comme la maladie d’Alzheimer. Une équipe de chercheurs des États-Unis a trouvé une preuve supplémentaire que les cellules qui aident à maintenir le cerveau en bonne santé et à prévenir la maladie d’Alzheimer suivent également un rythme circadien.

Notre rythme circadien est un processus naturel et interne qui suit un cycle de 24 heures. Il contrôle tout, du sommeil, de la digestion, de l’appétit et même de l’immunité. Des choses comme la lumière extérieure, lorsque nous mangeons nos repas et l’activité physique contribuent toutes à maintenir notre rythme circadien synchronisé. Mais même de petites choses comme rester debout un peu plus tard que la normale, ou même manger à une heure différente de celle à laquelle nous sommes habitués, peuvent dérégler cette « horloge » interne.

Il est important que notre rythme circadien fonctionne correctement, car la perturbation de ce cycle est liée à un certain nombre de problèmes de santé, notamment les troubles de santé mentale, le cancer et la maladie d’Alzheimer.

La recherche montre que pour les patients atteints de la maladie d’Alzheimer, les perturbations du rythme circadien sont généralement considérées comme des changements dans les habitudes de sommeil d’un patient qui se produisent bien avant que la maladie ne se manifeste pleinement. C’est quelque chose qui s’aggrave dans les derniers stades de la maladie. Cependant, on ne sait pas encore si le manque de sommeil cause la maladie d’Alzheimer ou s’il survient à la suite de la maladie.

Plaques cérébrales

Une chose que les chercheurs trouvent systématiquement dans le cerveau des personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer est une accumulation d’une protéine appelée bêta-amyloïde. Ces protéines ont tendance à s’agglutiner dans le cerveau et à former des « plaques ». Ces plaques perturbent le fonctionnement des cellules du cerveau, ce qui peut à son tour entraîner des problèmes cognitifs, tels que la perte de mémoire. Dans les cerveaux normaux, la protéine est nettoyée avant qu’elle n’ait la possibilité de causer des problèmes.

Cette dernière étude a maintenant montré que les cellules responsables de l’élimination des plaques de bêta-amyloïde – et du maintien du cerveau en bonne santé – suivent également un rythme circadien de 24 heures. Cela pourrait signifier que si le rythme circadien est perturbé, il pourrait être plus difficile pour ces cellules d’éliminer les plaques nocives liées à la maladie d’Alzheimer.

Pour mener leurs recherches, l’équipe s’est penchée spécifiquement sur les macrophages. Ce sont des cellules immunitaires qui existent dans tout le corps, y compris dans le cerveau. Les macrophages mangent essentiellement tout (de telles bactéries, ou même des protéines qui ne se sont pas formées correctement) qui pourrait être considéré comme une menace pour le corps.

Pour comprendre si ces cellules immunitaires suivent un rythme circadien, les chercheurs ont utilisé des macrophages de souris et les ont cultivés en laboratoire. Lorsqu’ils ont nourri les cellules avec de la bêta-amyloïde, ils ont découvert que la capacité des macrophages à éliminer la bêta-amyloïde changeait tout au long d’une période de 24 heures.

Ils ont également découvert que des protéines spécifiques à la surface des macrophages – appelées protéoglycanes – ont un rythme circadien similaire tout au long de la journée. En fait, ils ont découvert que lorsque la quantité de protéoglycanes était à son niveau le plus bas, la clairance de la bêta-amyloïde était à son maximum. Ainsi, lorsque les macrophages contiennent beaucoup de ces protéines, ils n’éliminent pas non plus la bêta-amyloïde. Ils ont également découvert que lorsque les cellules perdaient leur rythme circadien naturel, elles n’éliminaient pas la bêta-amyloïde comme d’habitude.

Bien que cette étude ait utilisé des macrophages de souris qui n’étaient pas spécifiques au cerveau, d’autres études ont montré que la microglie – les cellules immunitaires du cerveau (qui sont également un type de macrophages cérébraux) – a également une horloge circadienne. Cette horloge circadienne régule tout, de la fonction et de la morphologie de la microglie à sa réponse immunitaire. Il est possible que le rythme circadien microglial soit également impliqué dans le contrôle de la connectivité neuronale, ce qui pourrait éventuellement contribuer à l’aggravation des symptômes liés à la maladie d’Alzheimer, voire aux problèmes de sommeil que les personnes âgées pourraient présenter.

Mais dans les études qui ont porté sur des organismes complets (comme les souris) plutôt que sur des cellules uniquement, les résultats sur la relation entre la maladie d’Alzheimer et le rythme circadien sont plus contradictoires – ils ne parviennent souvent pas à décrire tous les problèmes rencontrés chez les humains atteints de la maladie d’Alzheimer, car ils n’étudient que des systèmes ou des protéines spécifiques susceptibles d’être affectés par la maladie d’Alzheimer. Cela signifie qu’ils ne sont pas une représentation entièrement précise de la façon dont la maladie d’Alzheimer survient chez l’homme.

Dans des études portant sur des personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer, les chercheurs ont découvert que le dysfonctionnement du rythme circadien s’aggravait à mesure que la maladie progressait. D’autres recherches ont également montré que cette perturbation du rythme circadien était liée à des problèmes de sommeil et à la maladie d’Alzheimer, tandis que le cerveau était moins capable d’éliminer les «déchets» cérébraux (y compris la bêta-amyloïde) – ce qui peut contribuer davantage aux problèmes de mémoire. Mais il est difficile de dire si la perturbation du rythme circadien (et les problèmes qu’elle provoque) est survenue à la suite de la maladie d’Alzheimer, ou si elle en faisait partie.

Si les résultats de cette étude devaient être reproduits chez l’homme, cela pourrait nous rapprocher de la compréhension de l’une des façons dont notre rythme circadien est lié à la maladie d’Alzheimer. Néanmoins, il est largement admis que le sommeil est important pour de nombreux aspects de notre santé. Ainsi, protéger votre rythme circadien n’est pas seulement bon pour votre cerveau, mais pour votre santé globale.

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’article d’origine.

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