Blue Origin se prépare pour un quatrième vol en équipage aux confins de l’espace

Blue Origin de Jeff Bezos se prépare à lancer mardi son quatrième vol avec équipage New Shepard – un trajet de 10 minutes à sensations fortes propulsé par une fusée jusqu’au bord de l’espace et retour transportant cinq riches touristes de l’espace et le concepteur en chef du vaisseau spatial.

Gary Lai, l’un des premiers employés de Blue Origin et l’architecte du programme New Shepard, a été ajouté à l’équipe à la place du comédien Pete Davidson après un retard de lancement et conflit d’horaire forcé la star de “Saturday Night Live” de se retirer. Blue Origin n’a pas révélé la cause du retard ni ce qui aurait pu être nécessaire pour corriger le problème.

Mais pour Lai, voyager dans l’espace sur une fusée qu’il a aidé à concevoir, lui donnera une chance d’évaluer personnellement “le véhicule de vol spatial humain le plus sûr jamais conçu, construit ou exploité”.

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L’équipage du quatrième vol New Shepard piloté par Blue Origin (de gauche à droite) : Jim Kitchen, Marc Hagle, Sharon Hagle, Marty Allen, George Nield et l’architecte spatial Gary Lai.

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“Nous allons accélérer les opérations”, a déclaré Lai à CBS News avant le premier vol en équipage d’une capsule New Shepard en 2019. “Nous allons avoir des dizaines et éventuellement des centaines et des milliers d’astronautes, nous l’espérons, voler sur New Shepard .”

Le décollage du site de lancement de Blue Origin dans l’ouest du Texas est prévu pour 9 h 30 HAE mardi.

Comme tout Vols New Shepardle propulseur à un étage propulsera la capsule de l’équipage hors de la basse atmosphère à une altitude d’environ 65 miles – juste au-dessus de la “frontière” internationalement reconnue de l’espace – donnant aux passagers trois à quatre minutes d’apesanteur avant de replonger dans le basse atmosphère.

Durée de la mission du lancement au toucher assisté par parachute : environ 10 minutes.

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Photos du fichier Blue Origin montrant un lancement et un atterrissage de New Shepard.

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Les philanthropes et passionnés de l’espace Marc et Sharon Hagle se joindront à Lai pour le vol sous-orbital ; Jim Kitchen, professeur et entrepreneur à l’Université de Caroline du Nord ; George Nield, président de Commercial Space Technologies et ancien directeur de la NASA et de la FAA ; et “l’investisseur providentiel” Marty Allen.

Blue Origin et ses clients ne discutent pas du coût d’un siège New Shepard, mais les prix seraient de l’ordre d’un demi-million de dollars, voire plus. Lai, en tant qu’employé de l’entreprise, vole probablement gratuitement.

Le lancement marquera le 20e vol New Shepard de Blue Origin et son quatrième avec des passagers à bord.

Les trois premiers vols en équipage mettaient en vedette la “puissance des étoiles”, avec Jeff Bezos décolle lors de la première mission pilotée, Guillaume Shatner de la renommée de “Star Trek” à bord du deuxième et personnalité de la télévision Michael Strahan et Laura Shepard Churchley, fille de l’astronaute Alan Shepard, à bord du troisième.

Davidson, comme Strahan, Churchley et Shatner avant lui, a été invité à voler dans ce qui équivalait à un marketing avisé qui garantissait une large couverture médiatique. Il reste à voir comment la couverture du vol NS-20 se déroulera à la suite du retrait de Davidson.

La mission NS-20 marque le neuvième vol spatial sous-orbital commercial non gouvernemental piloté dans une compétition à enjeux élevés entre Blue Origin de Bezos et Virgin Galactic, propriété de son compatriote milliardaire Richard Branson.

Virgin a lancé quatre vols pilotés de son avion spatial ailé VSS Unity, le plus récemment envoyer Branson, deux pilotes et trois coéquipiers de la compagnie le 11 juillet dernier. On ne sait pas quand la compagnie organisera son prochain vol, mais trois chercheurs seront à bord représentant l’armée de l’air italienne. Les vols commerciaux de passagers devraient commencer à la fin de cette année.

Blue Origin a suivi le vol Bezos en lançant une suite d’expériences de la NASA lors d’une mission non pilotée le 26 août. Puis, le 13 octobre, Shatner et trois coéquipiers ont été lancés sur le 18e vol de la compagnie et le second transportant des passagers. Strahan et ses coéquipiers ont emboîté le pas le 9 décembre.

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